Las principales características del etileno

El etileno es un compuesto químico orgánico formado por dos átomos de carbono enlazados mediante un doble enlace. En condiciones normales se encuentra en estado gaseoso, con un característico aroma no desagradable.

Por otra parte, es uno de los productos químicos más importantes de la industria química, siendo el compuesto orgánico más utilizado en todo el mundo. Más de la mitad de su producción industrial se usa para obtener polietileno. También es una hormona natural de las plantas, que en la agricultura se emplea para forzar la maduración de las frutas.

Desde épocas muy antiguas ya se tenía conocimiento sobre este compuesto, conocían además sus propiedades para el crecimiento. En el antiguo Egipto, fue el primer lugar en donde se trataron con gas los higuerones para poder acelerar el crecimiento de los higos y en la antigua China acostumbraban a quemar incienso para aumentar el crecimiento de las peras.

En 1901, el ruso Dimitry Neljubow demostró que el componente activo que producía efectos de maduración era el etileno. Luego en 1917, Doubt descubrió que el etileno estimulaba la extirpación de algunas de las partes de la planta. Pero fue en el año 1934 que R. Game divulgó que algunos frutos en maduración sintetizan el etileno.

En 1935, Crocker propuso que el etileno era la hormona de la planta responsable de la maduración de los frutos, así como de la inhibición de tejidos vegetativos que provocaban la caída de las hojas.

Características del etileno

Las principales características del etileno son las siguientes:

  • Es un termoplástico que se caracteriza por ser resistente, flexible y poco denso.
  • Es ligeramente soluble en agua, alcohol y éter.
  • Como gas es muy asfixiante.
  • Es altamente flamable y explosivo.
  • Tiene un límite de explosividad en aire: superior 3% en volumen e inferior 32% en volumen.
  • Debe de ser transportado por medio de un ducto o un buque tanque.
  • Se conoce también con el nombre de eteno.

Propiedades físicas y químicas del etilenoetileno

El etileno es el hidrocarburo insaturado más simple. Tiene una hibridación de tipo SP². Altamente inflamable. Polimerizadle y peroxidable. Reacciona violentamente con oxidantes y cloro en presencia de luz.

Propiedades físicas: Estado de agregación: gas, es de apariencia incoloro; con presión crítica de 50,7 atm y una temperatura crítica de 282,9 K (10 °C). Su punto de ebullición es de 169,5 K (-104 °C); Punto de fusión: 104 K (-169 °C); y densidad: 1.1780 kg/m3 0,001178 g/cm3

Propiedades químicas: Su acidez es de 44 pKa y Soluble en agua. Masa molecular 28.05 g/mol

Aplicaciones y productos del etileno

El etileno ocupa el segmento más importante de la industria petroquímica y es convertido en una gran cantidad de productos finales e intermedios como plásticos, resinas, fibras y elastómeros (todos ellos polímeros) y solventes, recubrimientos, plastificantes y anticongelantes.

Son muchos los usos que tiene el etileno generalmente en solventes, plastificantes, anticongelantes y en recubrimientos. Dependiendo del compuesto que se elabore, así será su uso, por ejemplo:

  1. Polietileno: resistente y flexible para hacer tubos, recipientes, se usa para tuberías y desagües, entre muchos más.
  2. Policloruro de vinilo: se utiliza para revestimiento de suelos, paredes, tanques, caños, etc.
  3. Poliestileno: se puede utilizar en inyección, extrusión y piezas termoformadas y también en aislamientos.
  4. Poliacrilonitrilo: compuesto fuerte, fácil de teñir y puede hilarse lo que lo hace apto para la fabricación de fibras textiles.
  5. Politetrafloruroeteno: se usa en juntas, bujes, y revestimientos de utensilios de cocina. Es conocido como teflón.
  6. Óxido de etileno: gas incoloro o un líquido incoloro, movible e inflamable usado como intermedio químico en la fabricación de glicol etileno, glicoles polietilénicos y sus derivados y detergentes no iónicos. Se usa también como fumigante.propiedades del etileno

Cómo se obtiene el etileno

La mayor parte del etileno producido mundialmente se obtiene por la ruptura mediante vapor de hidrocarburos de refinería. También se obtiene el etileno a partir del reformado catalítico de naftas o a partir de gas natural. También puede obtenerse en laboratorios de Química Orgánica mediante la oxidación de Alcoholes.

El etileno se encuentra generalmente de forma natural en las plantas, y es considerado como una hormona dentro del mundo vegetal. Esta hormona tiene como función participar de los procesos de estrés a los que se ven sometidas las plantas, como la maduración frutal.

El etileno en las Plantas

Es una hormona de plantas que se  diferencia de las demás hormonas en que es un gas. A medida de que se acerca a la madurez, muchos frutos desprenden etileno. Este etileno entonces promueve la maduración y senescencia de los frutos.

El etileno también controla otras muchas funciones de las plantas, tales como:

Abscisión de hojas, frutos, pétalos de flores, caída de hojas; germinación de los bulbos de patata, germinación de semillas y en algunas especies la formación de flores.

Si la planta madura en su entorno natural, el etileno se desprende al aire de los alrededores y naturalmente desaparece. Sin embargo, cuando un producto se coloca en un refrigerador, el etileno queda atrapado y empieza a acumularse. Esta acumulación de etileno acelera la maduración y hace que el producto se degenere rápidamente.Aplicaciones y productos del etileno

Reactividad química del etileno

La región del doble enlace es relativamente rica en densidad electrónica y puede reaccionar con electrófilos a través de reacciones de adición. Con este tipo de reacciones se llegan a sintetizar derivados halogenados.

Al agregar agua  da como resultado el etanol; se emplea un ácido como el ácido sulfúrico o el ácido fosfórico como catalizador. La reacción es reversible.

A fuertes presiones, con un catalizador metálico puede hacerse reaccionar con hidrógeno molecular para dar etano.

Efectos Secundarios del etileno

Como gas fabricado en laboratorio, puede llegar a ser verdaderamente peligroso y puede llegar a provocar irritación de la nariz, garganta y tracto respiratorio, efectos en el sistema nervioso central como jaquecas, náusea y vómitos. A altas exposiciones, somnolencia, jaqueca, debilidad, forma de caminar irregular y pérdida de conciencia. También puede llegar a ocasionar náuseas, espasmos estomacales, aturdimiento, inconsciencia temporal y ataques repetitivos.

Otros síntomas son piel seca, rojiza, con picazón y quemaduras pueden resultar de residuos en guantes, ropa o calzado.